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모리스 윌킨스 (Maurice Wilkins) - DNA 분자구조를 밝혀내 노벨상을 수상한 생물물리학자

by 굿데이 posted Dec 24, 2015
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모리스 윌킨스(Maurice Wilkins) DNA 분자구조를 밝혀낸 공로로 1962년 노벨생리의학상을 수상한 유명한 20세기 과학자다. 모리스 휴 프레드릭 윌킨스(Maurice Hugh Fredrick Wilkins)라는 이름으로 그는 1916 12 15일 뉴질랜드 퐁가로아에서 태어났다. 부모는 아일랜드 더블린에서 온 이주자들이었다. 더블린에서 물리학을 전공한 아버지 애드거 핸리 윌킨스(Edgar Henry Wilkins)는 학교 의료 서비스 센터의 의사로 일하면서 늘 연구에 관심이 많은 사람이었지만 연구 기회는 거의 가지지 못했다. 6세 때 윌킨스는 영국으로 보내져 학교 교육을 받았다.

 

버밍엄에 있는 킹스 에드워즈 스쿨을 졸업한 후 윌킨스는 캠브리지 대학 세인트 존스 컬리지에서 물리학으로 학위를 받았다. 다음에는 버밍엄대학에 진학해 물리학 파트에서 J. T. 랜달(J. T. Randall)의 연구 조교가 된다. 그는 고체 발광에 대한 연구로 박사학위를 취득한 후 제2차 세계대전이 시작되자 미국 캘리포니아 버클리대학에서 진행된 원자폭탄제조계획 맨하탄 프로젝트에 투입되어 원자력 연구를 했다. 그러나 일본 나가사키와 히로시마에 원자폭탄이 투여되며 엄청난 희생이 초래되자 원자력 연구 자체에 크게 부정적인 감정을 가지게 된다.

 

1945년 전쟁이 끝나자 영국으로 돌아간 윌킨스는 세인트 앤드류스대학에서 물리학 강의를 시작했고 1946년부터는 런던대 킹스 컬리지 의학부 생물물리실에서 DNA 구조 결정과 RNA 결정화를 연구하기 시작했다. 1953 DNA 이중나선모델을 발표하면서 과학계의 거성이 된 그는 1955년에 생물물이연구소 부소장이 되었고 1970-80년대에는 소장이 되어 활동했다. 그의 연구 주도 하에 연구실 이름은 신경생물학연구소로 바뀌었고 이후 세포생물물리학연구소로 다시 바뀌었다.

 

Maurice Wilkins-2.jpg

모리스 윌킨스는 뛰어난 실험학자 로잘린드 프랭클린(Rosalind Franklin)과 함께 DNA 분자구조를 발견해 DNA 분자구조 해명 및 유전정보 연구에 대한 공로로 1962년 프란시스 크릭(Francis Crick), 제임스 왓슨(James Watson)과 공동으로 노벨생리의학상을 수상하면서 크게 이름이 알려졌다. 왓슨은 윌킨스가 과학이 인간사회에 도움이 되어야 한다는 점에 깊은 관심을 가진 지성적인 학자였다고 말했으며, 윌킨스는 생애 많은 이들로부터 20세기 가장 뛰어난 과학자 중 한 명으로 인정받았다. 동료들과 학생들이 그를 무척 존경했다고 하며 연구할 때는 홀로 몰두해 열심히 몰두하는 학자였던 것으로 전해졌다. 취미 생활로는 조각품 수집과 정원 가꾸기를 즐겼다.

 

1960년 미국공중보건협회로부터 앨버트 래스커 상을 받은 윌킨스는 킹스 컬리지에서 1963년부터 70년까지 분자생물학 교수로 재직했고, 1970년에서 81년까지는 생물물리학 교수로, 그리고 그 이후에는 명예교수로 재직했다. 킹스 컬리지 교수로 있는 동안 세포화학적 연구를 위한 광학현미경 기술을 다룬 중요한 저서를 출판했으며, 1969년 과학의 사회적 의무에 관한 영국학회에서 회장직을 맡았고 1981년 화학 무기에 반대하는 러셀 위원회 회원으로 있으면서 인간의 관리 능력을 벗어나 지나치게 발달한 과학 기술에 대해 반대했다.

 

모리스 윌킨스는이중 나선의 세 번째 연구자’(The Third Man of the Double Helix)라는 제목으로 그의 자서전이 출간된 다음 해, 동료 프란시스 크릭이 사망한 두 달 후인 10 5일에 세상을 떠났다. 1959년에 앤 치드게이(Ann Chidgey)와 결혼한 그는 딸 새러(Sarah)와 아들 조지(George)를 두었다. <김지영 기자>

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