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로버트 웹스터 (Robert Webster) - 인플루엔자 연구의 권위자인 바이러스과학자

by 굿데이 posted Dec 29, 2014
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Robert Webster.jpg

2008년 4조류 독감 발생으로 인해 비상이 걸린 한국에서 언론들이 앞다투어 인용하고 있는 내용이 있으니세계적인 인플루엔자 전문가 로버트 웹스터(Robert Webster) 박사가 경고한 조류 독감의 위험성이다뉴질랜드 출신의 세계적인 인플루엔자 전문가인 그는 특히 조류 인플루엔자 분야의 권위자로 1957년 조류 독감과 인간 간의 관계를 발표해 전세계의 이목을 집중시킨 인물이다

 

로버트 웹스터는 1932 5 7일 뉴질랜드 밸클루사에서 태어나 목장에서 자랐다. 1955년에 오타고대학에서 미생물학 전공으로 학위를 받고 1957년에는 석사학위를 받았다. 1958 59년에 그는 뉴질랜드 농림부에서 바이러스과학자로 일했으며, 1962년 호주국립대에서 박사학위를 취득한 후 대학 내 존 커튼 의대 미생물학과에 연구원으로 지명돼 1964년까지 일하게 된다.

 

1969년에 미국으로 건너간 웹스터는 테네시주 멤피스에 있는 세인트 주드 아동병원 연구센터 미생물학과와 면역학과에서 일하면서 수많은 연구를 진행했고 이 병원에서 바이러스학으로 학과장직을 얻었다동시에 그는 세계보건기구(WHO) 공동연구센터에서 조류 인플루엔자의 생태에 대한 연구를 맡게 된다이곳은 동물에서 발생하는 인플루엔자가 인간에게 끼치는 영향을 연구하는 세계 유일의 연구소로전세계에 동물 인플루엔자의 위험성을 알리기 시작한 중심지다웹스터는 런던왕립학회영국왕립의학회뉴질랜드왕립학회의 연구원이기도 하며미국국립과학회미국바이러스학회미국고등연구연합 등의 멤버로 활동하고 있다.

 

웹스터 박사는 인플루엔자의 무서움을 다음과 같은 일화를 통해 들려주곤 한다. 1918년에 캐나다를 방문한 당시 뉴질랜드 수상이 스페인 독감에 걸린 채 뉴질랜드에 들어왔고 그 결과 수천 명의 마오리인이 사망했던 것이다스페인 독감은 1918년과 19년에 인플루엔자 바이러스 A형의 변셩인 H1N1 바이러스에 의해 유행한 독감으로 12개월 동안 5천만에서 1억명이 사망한 것으로 알려져 있다웹스터 박사는 수십년간 자신이 연구한 조류 독감의 위험성을 세계 전역에 알리는데 힘써왔다.

 

현재 조류 사이에서만 전파되는 H5N1 AI(Avian Influenza; 조류 독감)에 대한 연구로 명성을 얻게 된 로버트 웹스터는 최근 AI 바이러스가 인간 사이에 감염될 경우 인류 절반이 사망하는 최악의 상태를 맞게 될 수도 있다고 경고하며 그런 일이 발생할 확률이 50 50 정도라고 전세계에 경고한 바 있다현재까지 H5N1 AI는 바이러스에 감염된 조류의 배설물과 직접 접촉한 경우에만 조류에서 사람에게 감염되지만 AI가 인간 인플루엔자 바이러스와 결합돼 자체 유전자 정보를 변화시켜 대기를 타고 인간에게 전파될 것을 과학자들은 우려하고 있다.

 

웹스터는 조류 독감이 인간에게 전파되는 최악의 상황에 대비해 자택에 3개월치 분 식량과 식수를 준비해놓고 있다고 밝히기도 했으며전세계를 돌아다니며 연구 결과를 발표하고 특히 조류 독감이 발생한 지역을 방문해 조사를 계속하고 있다로버트 웹스터는 2002 12월에 전염병에 대한 탁월한 연구 성과로 비스톨-마이어스 스큅 어워드를 수상했다.

<김지영 기자>
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